黃仁勳帶領英偉達爭當半導體盟主

2020/09/03


  美國大型半導體企業英偉達(NVIDIA)的增長勢頭在持續。該公司在人工智慧(AI)計算用半導體的所有評估項目中均獲得很高評價,總市值超過英特爾,與半導體行業裏市值第2位的韓國三星電子展開競爭。英偉達為虛擬貨幣泡沫收拾殘局的困難時期已經過去。包括英國ARM的收購談判在內,英偉達制定的極具野心的半導體盟主替代計劃正逐漸成形。

    

  目前半導體行業出現了一款全球AI研究者們都想嘗試、被評價為「怪獸」的半導體。那就是英偉達5月份發佈的用於數據中心的GPU(圖形處理器)「A100」。可經由雲服務使用該産品的谷歌和微軟相繼提出了使用申請。

            

         

  「怪獸」的能力體現在什麼方面呢?對AI計算用半導體的性能進行評估的組織「MLPerf」在7月底公佈了物體檢出、翻譯、推薦顯示(Recommendation)等8個領域的評估結果。在所有項目中,A100作為商用半導體均取得了最高性能。一名日本AI工程師吃驚地表示,「不僅壓制了競爭對手,還甩開了對手」。

     

  要談論現在的英偉達,必定會提到AI。2020年5~7月,以AI計算用半導體為主的「數據中心用産品」的銷售額首次超過了英偉達的主力業務「遊戲半導體」。雖然英偉達遊戲半導體的銷量也在增長,但數據中心用半導體的銷售額在5年內猛增到了原來的24倍。

     

  股價不斷上漲

    

  英偉達的股價也在持續上漲。7月8日總市值超過了強大的競爭對手英特爾,8月份開始與三星競爭高下。8月27日總市值達到3116億美元,在全球半導體企業中,僅次於台積電和三星,排在第3位。

      

    

  英偉達在AI領域的快速發展離不開以「總是穿著皮夾克的CEO」而聞名的黃仁勳(Jensen Huang)。黃仁勳1993年創立英偉達,以使遊戲影像流暢顯示的GPU為起點,打造出了一家具有獨特業務模式的半導體企業。

      


        

  英偉達不僅提供半導體晶片,還建立了包括軟體在內的基礎體制。如果直接交付AI半導體的話,只有一部分研究人員能夠熟練使用。英偉達還開發出了能讓更多人發揮出半導體性能的軟體。

    

  以計算機斷層掃描(CT)圖像分析用途為例,英偉達開發了可以將掃描結果可視化的軟體,由此降低了半導體的引進門檻。而作為競爭對手的半導體企業,即便會開發用於驅動半導體的軟體,也不會開發客戶使用的軟體。

    

英偉達CEO黃仁勳(資料圖)

           

  雖然業務模式十分獨特,但對於在CG(計算機圖形)領域裏土生土長的英偉達來説,這種模式就像自己的DNA一樣。要讓具有藝術家氣質的遊戲開發者和影像製作者使用GPU,就必須提供軟體環境。英偉達之後在AI領域進行探索時採用同樣的方法也成了自然而然的事情。

       

  黃仁勳式鑒別能力

          

  在興衰變化激烈的半導體行業,必須具備鑒別技術的能力,以辨別出可取勝的增長市場。在這一點上,黃仁勳的「黃式」領導能力發揮了重要作用。

  

        

  「你啊,就像外觀漂亮的酒店的外牆一樣」,2016年面對英偉達日本法人負責人大崎真孝,黃仁勳毫無顧忌地如此説道。當時,眼看著就要失去某個大型項目的訂單,面對不願意説出詳細情況、只想掩飾的大崎,黃仁勳強硬地説:「不要一個人承擔,明確説出來」。

   

  黃仁勳討厭隱瞞信息、各部門搞小山頭。因為這樣無法看到準確的市場。他的風格就是虛心聽取1萬8千名員工的意見,一旦確定發展方向,就大膽地集中經營資源全力向前,也就是所謂的「開明的獨裁者」。

       


        

  發掘AI的未來性,體現了黃仁勳的犀利目光。在英偉達選擇「深度學習」作為年度技術會議主要議題的2015年,銷售額幾乎全部來自遊戲用半導體。不過,員工發現AI研究人員們覺得「處理速度快」而使用GPU。黃仁勳聽説後,一口氣完善了便於AI研究使用的軟體和支持體制。

   

  當然,黃仁勳的勝率並非100%。在2017~2018年上半年發生的虛擬貨幣泡沫中,英偉達就摔了跟頭。在了解到使用GPU可以更快實現生成虛擬貨幣的「挖礦」時,英偉達進行了積極應對。但隨著虛擬貨幣行情驟跌,GPU庫存積壓。在為善後處理而頭疼的2019年1月,黃仁勳接受日本經濟新聞(中文版:日經中文網)等的採訪,表示「不會第2次買虛擬貨幣」。

   

  因遊戲主機「Nintendo Switch」的暢銷而備受好評的便攜終端用處理器「Tegra」本來也是面向智慧手機開發的。由於沒法跟美國高通較量,黃仁勳表示「還是讓擅長的人做比較好」,最終放棄了開拓智慧手機市場。英偉達發力的自動駕駛領域現在還很難説對利潤有貢獻。

    

  即便如此,最近黃仁勳「數據中心將成為計算的基本單位」的發言説明對半導體行業「霸主更替」及英偉達的未來充滿期待。因為此前的佈局正逐步帶來業績。

     

英偉達的「A100」GPU

        

  新冠疫情爆發,街上人影消失的4月中旬。在距離英偉達矽谷總部一個街區的地方,英偉達負責人悄悄建立了針對AI計算的數據中心。跟該公司的A100 GPU及美國超微半導體(AMD)的CPU(中央處理器)一起構成內部超級計算機的,是英偉達4月投資69億美元收購的Mellanox Technologies(以色列)的電子零部件。

       

  Mellanox Technologies的強項是支撐數據中心內部通信的零部件。英偉達在該公司股價和業績都低迷的2019年3月決定進行收購,因此在半導體行業外沒怎麼引起關注。而要把數據中心視作計算的基本單位,這種零部件不可缺少。英偉達自己建立設施,是為了向客戶展示其價值。在最新的世界超級計算機排名中,這臺超級計算機排在第7位,還被用於新冠治療藥物的研究等。

    

  英偉達目前正在談判收購英國ARM,其結果將決定未來走向。如果能夠獲得ARM的設計能力,不僅能強化GPU,還能給英偉達帶來涉足CPU領域的機會。使用巨大數據中心的客戶——谷歌、亞馬遜都在嘗試自主生産半導體,因此收購ARM對於英偉達繼續保持領先具有重大意義。

   

  英偉達尚未公開承認對ARM的收購談判。不過,在8月19日的財報發佈會上,黃仁勳誇讚ARM省電性能的發言充滿了野心:「由於能源效率出色,提高性能的餘地大。總之,我們喜歡跟ARM一起工作」。

    

  日本經濟新聞(中文版:日經中文網)佐藤浩實 矽谷 

   

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