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SpaceX全球最強火箭——航天價格「破壞者」

2018/02/08

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  美國太空開發新創企業SpaceX於2月6日首次成功發射了目前全球最強的火箭「重型獵鷹」,讓火箭發射價格出現了降至以前3分之1的苗頭。SpaceX首席執行官(CEO)埃隆·馬斯克希望借助新一代火箭進一步降低成本,推進火星開拓。馬斯克通過特斯拉開創了純電動汽車(EV)市場,這次將在太空産業掀起價格崩潰的浪潮。

   

「重型獵鷹」(照片由SpaceX提供)

  

  伴隨著轟鳴聲,重型獵鷹從美國佛羅里達州卡納維拉爾角的甘迺迪航天中心緩緩升起。重型獵鷹的同步軌道運載能力達到26.7噸,相當於25輛普通乘用車的重量。運載能力達到競爭對手的一倍以上,是日本下一代主力火箭「H3」的4倍。

  

  隨著運載能力的提高,到達近地軌道的每公斤運輸單價將降至以前的3分之1至一半左右,僅為約1400美元,不到航天飛機時代的10分之1。

  

  不過,喜歡科幻小説、希望實現火星移民的馬斯克試圖將運輸成本迅速降至此前的100分之1。

  

  成為關鍵的是火箭的再利用。在地球上回收承受了嚴酷發射負荷的火箭並加以再利用,這在技術上很困難。SpaceX曾遭遇挫折,2016年火箭在試射中發生爆炸,但2017年首次成功實現了火箭再利用。

  

  在2月6日的發射中,3個一級火箭中有2個成功回收。這2個火箭以前均被回收過,本次是再利用。SpaceX希望把相同火箭利用100次以上,借此大幅降低發射單價。

 

  為降低依然高昂的前往火星的發射成本,馬斯克已經啟動超大型火箭的開發。這種火箭可乘坐數百人,在地球上還可用作高速飛機。為此,SpaceX凍結了2018年內搭載民間人士環繞月球軌道的載人飛行計劃,將SpaceX的大半經營資源投向了新一代火箭的開發。

  

  

  此外,對馬斯克抱有強烈對抗之心的美國亞馬遜創始人傑夫·貝佐斯領導著一家名為藍色起源(Blue Origin)的航天企業,正與SpaceX展開競爭,推進火箭的大型化。在此次發射之前,兩人罕見地在推特(Twitter)上為對方加油。

  

  如果代表時代的創業者們的競爭使運輸單價下降,人造衛星將進一步增加,從宇宙獲取數據的價格將隨之迅速下降。此外,如果火箭能運輸很多人,那麼太空旅行、酒店和燃料補給基地等民間宇宙太空站的建設、資源開發等有可能實現商業化。

    

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