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日本基因組編輯技術落後於世界

2017/04/28

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      在自由改寫被視為「生命設計圖」的遺傳基因的「基因組編輯」技術方面,日本大幅落後。其原因是美國的知名大學圍繞基本專利展開爭奪,日本一直在觀望事態走向。一方面,歐美企業著眼於未來的業務化,正加緊構建産學合作的各路陣營。由於基因組編輯技術有望大大改變農畜産品的品種改良和疑難病症的治療方法開發等,越來越多的聲音擔心日本將「落後於世界」。

 

      形勢難以預測

 

      「在美國誰都想使用這個技術,沒有受到專利糾紛的影響」,2月在東京都內召開的日本國際獎(Japan Prize,日本國際科學技術財團所頒發的獎項)的記者會上,獲獎的美國加利福尼亞大學教授Jennifer Doudna這樣説。

 

開發出基因組編輯技術的Jennifer Doudna和Emmanuelle Charpentier(國際科學技術財團供圖)

      2012年,Doudna教授與德國馬克斯-普朗克研究所(Max-Planck-Gesellschaft)所長Emmanuelle Charpentier開發出基因組編輯技術「CRISPR-Cas9」。這一技術被認為在生命科學研究領域掀起了革命。

 

      CRISPR-Cas9使得肥瘦適中的牛和豬、耐保存的蕃茄等農畜産品的品種改良從以年為單位縮短至以月為單位。美國杜邦等企業正將該技術應用於穀物的開發。這一技術還被認為有望應用於治療因基因異常而發病的疑難病症,瑞士醫藥企業諾華(Novartis)等企業正致力於運用該技術開發癌症療法。兩位開發者也被認為有望獲得獲得諾貝爾獎。

 

      然而CRISPR-Cas9的基本專利被美國哈佛大學和美國麻省理工學院運營的博德研究所搶先獲得。加利福尼亞大學等機構主張自己擁有優先權,展開了專利爭奪。美國專利商標局2月判定率先證明該技術可用於哺乳類動物的博德研究所擁有專利權,但加利福尼亞大學正討論提起上訴。

 

      此外,還有其他研究機構也申請了CRISPR-Cas9的專利,訴訟很可能會走向長期化。很多日本企業正在觀望與誰合作比較好。熟悉生物專利的Centcrest國際專利事務所副所長橋本一憲表示「糾紛是動態的,難以看清走向」。

 

      急於布陣的歐美企業

 

      與日本相反,歐美企業對獲得專利和進行應用研究表現積極。加利福尼亞大學建立的新創企業得到了杜邦和諾華的協助。德國馬克斯-普朗克研究所所長Charpentier等人成立的新創企業與德國拜耳等大型製藥公司展開了合作。博德研究所成立的新創企業則與計劃將該技術應用於農業的美國孟山都建立了合作關係。在醫療領域,力爭實現基因治療的新創企業也接受了授權。

 

      在基本專利前景尚不明朗的階段,歐美企業為何率先展開了行動呢?因為歐美企業預測,如果能大量獲得有助於産業應用和臨床應用的相關專利,就能通過談判達成交叉授權(交易各方相互許可使用各自擁有的專利)合同。

 

      而日本企業起步則比較晚。據日本專利廳數據,截至2014年各國在全球申請的基因組編輯技術專利數量方面,美國最多,為54.5%,其次為中國18.8%,歐洲18.4%,日本只有3.3%。雖然已經開始出現新的希望,例如九州大學開發了新的基因組編輯技術等,但製藥公司和食品公司的行動遲緩,與大學的合作也比較滯後。

 

      在1980年代利用生物技術生産藥品方面也出現過類似的情況。在攻擊疾病相關分子的物質「抗體」的製作方法方面,優秀的專利接連出現,但被擔心會成為實用化的障礙。

 

      不過,開發能切實攻擊疾病相關分子的抗體的企業生存了下來。基本專利固然重要,但實際應用需要與各種專利組合。日本仍然有機會。

 

      新創企業Edigene將東京大學關於CRISPR-Cas9的成果用於藥品開發,社長森田晴彥説,「不能因為基本專利問題就終結業務」。

 

      日本正努力成為最易於進行創新的國家。為此,不能光空喊口號,政府、産業界以及學術界各方面必須為了實現目標而行動起來。

 

      日本經濟新聞(中文版:日經中文網)編輯委員 永田好生 

 

 

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