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索尼機器狗AIBO要重出江湖?

2017/10/09

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      索尼2018年春將上市犬型家用機器人。該公司把結束機器狗「AIBO」的開發後散夥的研究人員重新聚集到一起,時隔12年再次涉足機器人業務。雖然該公司實施的結構改革取得了眉目,但並不能斷言已經創造出新的價值。索尼的目標是以日本擅長的機械技術為核心,對抗在人工智慧(AI)領域率先開拓新市場的美國大型IT企業。

  

      索尼機器狗AIBO早在1999問世

 

      像真正的小狗一樣活蹦亂跳,既能當寵物養,又能按照語音指示操作家電——索尼的機器狗新産品類似於美國亞馬遜和美國谷歌率先推出的智慧音箱增加了寵物狗的魅力。除了引進人工智慧技術的深度學習功能外,聯網後還可以操作家中的家電産品。

  

 

      操作系統(OS)由索尼專門為機器人自主開發。索尼公開了操作系統的性能參數,允許外部開發人員進行改善等,業務綱領也已經確定。技術方面也取得了眉目,可以配備最新的電子零部件,重現像真正的小狗一樣靈活的動作。

 

      2016年6月宣佈重新涉足機器人業務的索尼社長平井一夫曾表示,「包括工廠自動化(FA)等工業用途在內,將廣泛開展(機器人)業務」,但第一款産品選擇了家用。索尼判斷,較之於擁有高市佔率的業內企業已經穩定的工廠用工業機器人,今後才會打開市場的家用領域更容易涉足。

 

      日本在焊接和組裝等工業機器人領域領先世界,安川電機和發那科排名世界前列。不僅是東京大學和東京工業大學等日本國立大學,機械工學還廣泛滲透到了中堅私立大學,技術人員的雄厚實力支撐著企業的開發部門。

 

      在1990年代至2000年代,日本利用家電及電子企業和汽車企業積累的機械技術,發佈了很多與消費者共同生活的夥伴機器人。其中轟動全球的是本田2000年推出的「ASIMO」。不但能穩步行走,還可以跳舞和握手,據本田介紹,將來打算用於核電站的作業及家用。

 

      索尼推出機器狗AIBO是在ASIMO面世的前一年。豐田汽車也于2004年公開了雙足步行機器人,還像世人展示了該機器人利用手指和人工唇的動作吹小號的場景。當時,這讓很多人期待的認為貼近人類生活的機器人很快就能成為現實。

 

      然而,之後的開發始終處於停滯狀態。當時由於人工智慧還沒進入實用階段,所以沒能實現讓機器人自律行動的機制。另外,由於無法確定用途,也就很難制定實現商品化的計劃。2000年IT泡沫破滅後,索尼的股價暴跌,實力下滑。從日本整體來看,製造業在2008年的雷曼危機中陷入混亂,2011年發生東日本大地震後,日本企業開展新業務的勢頭也出現減弱。

 

      索尼想在不同起跑線上決勝負

 

      2006年,時任索尼董事長Howard Stringer將機器人業務視為「非核心業務」,決定停産AIBO。該部門的約200名員工被安排到家用遊戲機「PlayStation」和數位相機等其他部門,社內公司總裁天貝佐登史之後成立了研髮指靜脈認證的創業企業mofiria Corporation。其他部門開發的載人機器人(可搭載一人)方面,豐田接管了研發團隊和知識産權。

 

      在此期間人工智慧技術迅速發展,在人工智慧技術的牽引下,如今再次掀起了機器人開發熱潮。可以稱之為「新壟斷者」的蘋果和谷歌等美國IT巨頭向人工智慧領域投入鉅資,招募全世界的人才加緊推進開發。利用人工智慧技術自主學習的智慧音箱正式問世,有望被應用於機器人開發。

 

      在人工智慧開發方面落後一步的日本企業也準備活用機械技術再次致力於機器人開發。豐田在10月6日閉幕的IT展「CEATEC JAPAN」上公開了與NTT共同研發的生活支援型機器人的試製機。軟銀集團6月份宣佈將從谷歌的持股公司手中收購2家機器人開發創業企業。

 

      索尼方面將召集曾參與AIBO開發的藤田雅博等技術人員推進開發。希望將其擅長的機械技術與人工智慧融合起來,從而擴大業務範圍,不僅僅局限於家用控制設備。計劃在改善動作的過程中逐漸積累面向企業的機器人業務所需的技術。

 

      索尼雖然自主開發人工智慧技術,但是卻無法像谷歌和亞馬遜一樣管理大量的個人數據。在8月份的幹部會議上,索尼副社長吉田憲一表示「已經無法和他們在同一起跑線下決勝負」。

 

      不過日本積累了機械工學方面的技術。索尼欲通過機器人來對抗在人工智慧領域先行一步的美國巨頭。早稻田大學的高西淳夫教授表示「雲、人工智慧等技術在近10年裏快速發展,推出活用這些技術的機器人是日本企業恢復力量的象徵」。不知索尼能否給出日本製造業在人工智慧時代生存下去的藥方?

 

      日本經濟新聞(中文版:日經中文網)中藤玲

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