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日本何時能圓登月夢?

2019/01/25

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日本月球探測器「月亮女神」拍攝的月球背面的南極艾肯盆地(JAXA/日本放送協會)

    

      月亮女神號留下的成果還不止於此。據稱,日本的研究人員在對該探測器2009年拍攝的高精度照片以及雷達探測獲取的數據等進行解析後發現月球的地下可能存在綿延約50公里的巨大空洞。如果將這一空洞作為月球基地等加以利用的話,將有望緩解來自太空射線、隕石撞擊、劇烈溫差變化等的影響。這一發現可能對人類未來的深空探測發揮重要作用,因此還引起了美國國家航空航天局(NASA)等的關注。

  

      那麼,在登陸月球方面,已經落後於中國等的日本又有怎樣的計劃呢?其實,JAXA早在2015年4月就正式提出了日本自主的月面探測計劃。據此,日本原本計劃最早於2018年度發射月球無人探測器「SLIM」,並讓其成功實現著陸。

    

無人探測器「SLIM」在月球著陸的設想圖 (JAXA提供)

    

      該探測器最大的特點是配備邊推算月面環形山的位置,邊航行的技術等,因而有望挑戰誤差在100米左右的高精度「定點著陸」。據稱,迄今為止的探測器在月面著陸時的誤差一般都超過1公里,阿波羅11號當年著陸時甚至較預定地點偏離了8公里左右。作為SLIM的著陸地,月亮女神號此前在月球正面的西部發現的直徑65米左右的坑穴有望成為候選。該坑穴被認為與有望建設載人登月時基地的巨大空洞相連,如果能成功著陸,不僅有望開展月球內部構造和物質的探測,還將為未來的計劃提供線索。

   

      民企走向前臺

   

      然而,這一計劃進展並不順利。由於財政預算等各方面的原因,探測器SLIM原定2018年的發射計劃接連被推遲,目前已經延後至2020年。一方面,相比日本政府主導的探月計劃,日本的民間企業反而更加躍躍欲試。

   

      「按照目前的速度,人類在2040年完全能實現在月球定居」,日本民營的航天業務初創企業ispace的首席執行官(CEO)袴田武史自信地説。該公司因參與谷歌贊助的無人探測器的登月競賽而出名。因為在截至期限內來自各國的民間參賽團隊無一能將探測器發射升空,因此相關競賽在2018年1月底被中止。但就在同一時期,該公司作為自身業務發表了「2020年發射無人探測器,並實現月球著陸」的計劃。該公司已從日本KDDI、日本航空等日本企業獲得了100億日元以上的資金,並表示已經與美國SpaceX公司簽訂合同,將借助SpaceX的火箭將開發中的登月船送入太空,2021年實現月面著陸。如果進展順利,日本的民間企業甚至將先於政府實現無人探測器的月球著陸。

     

JAXA宇宙探測室內試驗場展示的無人探測器和機器人(神奈川縣相模原市)

     

      當然,日本政府也難等閒視之。最大的原因在於國際宇宙開發及競爭環境的變化。

  

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